Third International Workshop on Crocodilian Genetics and Geonmics


Caiman crocodilus (Linnaeus, 1758)

Common caiman

 

 

Localidad Tipo:

 

Etimología: Es probable que el nombre Caiman se derive de la lengua caribe, lucumí.

 

Descripción: Los caimanes tienen el hocico corto y ancho, a diferencias de los cocodrilos; además la presencia de la arista pronunciada sobre el párpado (característica que comparte con Caiman yacare), permite distinguirlo con gran facilidad por la gente en el campo. Pero además una diferencia de gran importancia es que los dientes de la mandíbula inferior  encajan en huecos ubicados en la mandíbula superior cuando tienen el hocico cerrado, a diferencia de los cocodrilos que los tienen expuestos. Sin embargo, en caimanes adultos los dientes quedan expuestos, debido a que al crecer los dientes rompen la cavidad de la mandíbula superior. Las escamas del dorso son planas y muy duras, con cierto aspecto de concha. El caimán es una de las especies más pequeñas que se encuentran en el continente americano, los caimanes adultos pueden llegar a medir de 1.08 a 2.50 metros de longitud, los machos son más grandes que las hembras. Con respecto a la coloración, los caimanes pequeños y juveniles tienen amarillo, en la cabeza, el cuerpo y la cola, además de la presencia de manchas oscuras en la mandíbula, los adultos son de color pardo negruzco. También presentan una coloración rosada en el interior de la boca y los ojos son grandes de iris amarillo parduzco.

 

 

Distribución: En Centroamérica se encuentra presente en Panamá, Costa Rica, Nicaragua y Honduras tanto en la vertiente del Caribe como la del Pacífico, y se extiende por la vertiente del Pacifico de Honduras, El Salvador y Guatemala, llegando por el noroeste hasta el estado de Chiapas y el Istmo de Tehuantepec, Estado de Oaxaca, en México (Chiviri 1973). En América del Sur la especie va desde el litoral pacífico de Colombia (incluyendo a la isla Gorgona), y de Ecuador en una extensión no determinada, mientras que en el Caribe va desde Colombia y Venezuela, pasando por la Orinoquía, Trinidad, Guyana, Surinam, Guyana Francesa, la mayor parte de la Amazonía Brasileña llegando hasta la alta Amazonía en Ecuador, Perú y el noroeste de Bolivia (Chirivi 1973). A parte de su distribución natural la especie a sido introducida en lugares como el extremo sur de Florida en Estados Unidos, la Isla de la Juventud en  Cuba (Thorbjarnarson 1992) y en la laguna Tortugero en Puerto Rico ( Rivero 1998).

 

Subespecies: Actualmente, existe discrepancia en el nombre válido de la especie del género Caiman, Álvarez del Toro (1974) utilizó el especifico sclerops, debido a que el nombre  crocodilus causa confusión dado que corresponde al género más extenso de los cocodrilianos. Medem (1983) utilizó C. sclerops para referirse a la especie en Sur América mientras que para Mesoamérica utilizó C. crocodilus. Dentro de su amplia distribución la especie Caiman crocodilus se divide en varias subespecies (Álvarez del Toro 1974).

En 1868, Cope describió la primera subespecie, como Perosuchus fuscus, actualmente conocida como Caiman crocodilus fuscus (Cope, 1868), originalmente fue descrita en el valle del Magdalena, en Colombia. Bocourt en 1876, describió la segunda subespecie en la zona de Tonalá, en el estado de Chiapas, en México, por lo cual nombro a la especie Alligator chiapasius, actualmente Caiman crocodilus chiapasius (Bocourt 1876), mientras que Medem (1955) describió Caiman crocodilus apaporiensis, en la parte alta del Río Apaporis, entre las caídas de Jirijimo y de Puerto Yaviya, quedando la especie descrita por Linnaeus  en 1758 como Caiman crocodilus crocodrilus.

 

Registros Fósiles:

 

Hábitat: Los caimanes prefieren para vivir las aguas mansas como pantanos, lagunas y meandros de ríos, también se encuentran también en manglares y pueden tolerar la salinidad. En condiciones de sequía tienen la capacidad de estivar. Puede encontrarse en gran variedad de ríos, caños, lagunas y esteros en áreas boscosas y en las fajas costeras, en ciénagas y manglares salobres. Prefieren aguas mansas, a menudo turbias y con vegetación flotante o emergente. La mayoría de sus hábitats presentan alternancia estacional de inundación y sequía; en esta última temporada suelen concentrarse en los cuerpos de agua remanentes. La utilización espacial y temporal de los hábitats varía según la edad y peso. Restringido a tierras tropicales bajas. Los caimanes son sensibles a bajas temperaturas, por eso prefieren aguas que tengan una temperatura de 28.5° C (Diefenbach 1975) ya que su temperatura corporal en promedio es de 30° C ( Staton y Dixon 1978).

 

Reproducción: Los machos alcanzan la madurez sexual a los 7 años de edad cuando apenas tienen 75 cm de longitud, mientras que las hembras tardan el mismo tiempo con solo 60 cm, sin embargo ellos no se reproducen hasta ser más grandes. El cortejo en los caimanes comienza aproximadamente 3 meses antes de la incubación (Stator y Dixon 1977). En el perdido del cortejo los machos adultos establecen y vigilan su territorio, durante este tiempo es frecuente que ellos lleven acabo despliegues llamativos con la cola, con la intención de llamar la atención de las hembras. Uno de los despliegues es mostrando la cola perpendicular a la superficie del agua, este tipo de actitud parece ser usada durante la defensa territorial y durante el cortejo (Dixon y Staton 1983).

El periodo de anidación es variable, se ha observado la anidación a finales de la época seca (Chivirri 1973), a mediados de la estación seca (Álvarez del Toro, 1974) y a principios de la época lluviosa (Staton y Dixon, 1983).

El nido es un montículo de materiales orgánicos que recogen de la zona cerca del área de anidación, tales como zacates, hojarascas, hojas, ramas y tierra debajo del cual los huevos serán colocados. El nido puede ser construido sobre campos inundados, a orilla de los cuerpos de agua o hasta una distancia de 200 metros fuera del agua.   

El tamaño del nido y número de huevos varía de acuerdo al tamaño de las hembras, el nido mide alrededor de 70 cm de alto y 120 cm de diámetro. La postura de huevos varía entre 20 y 30. La puesta de huevos comienza de 2 a 6 días después de construir el nido, la incubación dura de 73 a 75 días. Las crías producen una vocalización dentro de los huevos, esto atrae a los padres y los estimula a abrir el nido y liberar los recién nacidos.  Se ha observado que ambos padres ayudan en la apertura del nido y en el transporte de las crías a aguas cercanas. Los padres cuidan a los recién nacidos por un periodo aproximado de 4 meses, mientras que los jóvenes pueden permanecer juntos cerca del área de nido hasta por 18 meses.

 

Alimentación: La alimentación de los caimanes puede variar en las diferentes zonas que se encuentran, en general, cuando son pequeños se alimentan principalmente de insectos acuáticos, libélulas, camarones y cangrejos pequeños, mientras que los jóvenes se alimentan principalmente de cangrejos cuando se encuentran cerca de la costa, mientras que cuando están lejos de la costa se alimentan de camarones de agua dulce, langostinos y cangrejos de tierra.  Los adultos se alimentan de cangrejos, peces, caracoles y mamíferos (Morales, 1983). También son capaces de comer carroña de monos, aves y armadillos (Dixon y Staton, 1983).

 

Estatus: Apéndice II de CITES, Poblaciones Reducidas en la lista de especies de la UICN.

 

 

 

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